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Rachel Sussman immortalise les êtres vivants les plus vieux du monde

C'est un véritable travail de recherche scientifique que propose Rachel Sussman dans The Oldest Living Things in the World.

Llareta #0308-2B31 (plus de 2 000 ans, désert d'Atacama, Chili). 
Ce qui ressemble à de la mousse couvrant des rochers est en fait un arbuste bourgeonnant très dense, de la famille du persil et vivant dans les très hautes altitudes du désert d'Atacama. (© Rachel Sussman)

Pendant une dizaine d'années, l'artiste s'est entourée de biologistes et a voyagé à travers le monde ("de l'Antarctique au Groenland, et des déserts de l'Ouest américain à la brousse australienne", rapporte l'éditeur du livre) pour photographier des organismes vivant depuis au moins 2 000 ans.

Rachel Sussman traverse les barrières spatio-temporelles en immortalisant le passé évoluant dans le présent. Ce n'est pas simplement les marques du passé qu'elle recherche : comme elle l'explique, on ne trouvera pas de pyramides dans ses photographies par exemple, parce que sa recherche incessante ne tourne qu'autour de ce qui vit, en continu, depuis plus de deux millénaires.

Un message pour le présent

Motivée par une curiosité insatiable et une volonté de transmettre un message environnementaliste, elle propose des images représentant l'histoire vivante de notre planète, mais aussi et surtout "ce que nous pouvons potentiellement perdre dans le futur". Deux de ses sujets sont déjà morts avant l'heure de la main de l'homme. Plus qu'esthétiques, ces "portraits" prennent part à un plaidoyer pour l'environnement.

Ce projet "moitié art, moitié science", comme le précise Rachel Sussman dans une conférence Ted, était aussi un moyen d'inciter les spectateurs à sortir de leur expérience quotidienne avec le temps, et de prendre en considération une échelle temporelle plus large. Le projet est centré autour d'un âge minimal de 2 000 ans, afin de partir de ce qui est considéré comme "l'an zéro", en tout cas pour le calendrier chrétien.

Welwitschia Mirabilis #0707-22411 (2,000 years old; Namib-Naukluft Desert, Namibia) 
The Welwistchia is primitive conifer living only in parts of coastal Namibia and Angola where moisture from the sea meets the desert. Despite appearances, it only has two single leaves, which it never sheds. National plant of Namibia.

Mousse de l'Antarctique #0212-7B33 (5 500 ans, île de l'Éléphant, Antarctique). Cette mousse vit juste à l'endroit où l'expédition Shackleton s'est enlisée, il y a une centaine d'années, sur l'île de l'Éléphant en Antarctique. La localiser était déjà une victoire. Ces temps-ci, il est plus aisé d'accéder à l'Antarctique. (© Rachel Sussman)

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Welwitschia Mirabilis #0707-22411 (2 000 ans, désert du Namib, Namibie). Le Welwitschia est un conifère vivant uniquement dans certaines aires côtières de la Namibie et de l'Angola, où l'humidité de la mer rencontre le désert. Malgré les apparences, il ne possède que deux feuilles, qu'il ne perd jamais. C'est la plante nationale de la Namibie. (© Rachel Sussman)

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Posidonia Oceania #0910-0753 (100 000 ans, îles Baléares, Espagne). Âgé de 100 000 ans, cet herbier de posidonie a pris racine au moment où nos ancêtres créaient le premier "studio d'art" en Afrique du Sud. Il vit dans la voie navigable protégée par l'Unesco entre les îles d'Ibiza et de Formentera. (© Rachel Sussman)

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Le livre de Rachel Sussman The Oldest Things in the World est disponible ici.