Un livre photo donne de nouvelles couleurs à la Grande Dépression

Compilées, des images de la Grande Dépression en noir et blanc et en couleurs permettent de se pencher de nouveau sur cette période difficile pour l’Amérique rurale et de repenser la distance historique.

Des enfants orgnaisent une manifestation patriotique à Southington, dans le Connecticut, en mai 1942. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Des enfants organisent une manifestation patriotique à Southington, dans le Connecticut, mai 1942. (© Fenno Jacobs/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Le mardi 29 octobre 1929 met un terme au faste des années 1920 qui avait touché le monde occidental (États-Unis et Europe de l’Ouest). Des années folles françaises aux roaring twenties américaines, la décennie est marquée par sa prospérité économique et culturelle. Le fameux jeudi noir, qui marque le krach boursier de 1929, stoppe cet élan net et met en difficulté les États-Unis de façon durable.

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En 1931, la crise bancaire causée par l’éclatement d’une bulle spéculative provoque une crise économique. Les années 1930 sont alors marquées par une politique d’austérité et des tentatives de redressement économique qui laissent place à la Grande Dépression. Plus grande dépression économique du XXe siècle, cette période très difficile affaiblit la monnaie, le marché de l’emploi et affecte grandement le quotidien de la population, notamment rurale.

Les livres d’histoire disposent en général du même genre d’images pour représenter cette période : des photographies en noir et blanc qui proviennent souvent de la même source, la Farm Security Administration (FSA). Cet organisme américain créé en 1935 par le ministère de l’Agriculture dans le cadre du New Deal du président Roosevelt (qui avaient notamment pour but de venir en aide aux fermiers touchés par la Grande Dépression et de combattre la pauvreté rurale) avait engagé des photographes et des écrivains afin de documenter la vie dans les campagnes et la pauvreté qui y sévissait, et de "présenter l’Amérique aux Américains".

Nous rendre l’histoire plus proche grâce à la couleur

Récolte de coton sur un terrain loué, près de White Plains, Greene County, Georgia, juin 1941. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Récolte de coton sur un terrain loué, près de White Plains, Greene County, en Géorgie, juin 1941. (© Jack Delano/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

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Si la majorité des photographies résultant de cette collaboration entre la FSA et des photographes de l’époque sont en noir et blanc, certaines ont été prises à l’aide de pellicules Kodachrome, précise le site Slate. Mise sur le marché en 1935, la célèbre pellicule Kodak a permis à quelques professionnels de prendre des photos en couleurs. La plupart des photographes, documentaires et artistiques, de l’époque se montraient cependant frileux à l’égard de cette innovation, autant en raison du coût et des difficultés du processus que de ses défauts (concernant les objets et sujets rapides par exemple).

C’est pourquoi les images en couleurs des années 1930 et 1940 sont si rares et nous apparaissent si surprenantes. Peter Walther a rassemblé les photos du FSA dans un livre paru aux éditions Taschen, New Deal Photography : USA 1935-1943. Les photos publiées retracent cette période difficile des États-Unis, sur laquelle celles en couleurs, particulièrement, permettent de poser un nouveau regard.

Le livre compile les images du programme de la FSA de 1935 à 1943, prises à travers l’Amérique d’alors et classées selon quatre sections régionales. Y figurent des photos aussi célèbres que la Migrant Mother de Dorothea Lange ainsi que des images plus ou moins connues du grand public, à l’instar des travaux de Walker Evans, Jack Delano, Louise Rosskam, Russell Lee ou John Vachon, qui représentent la myriade de figures qui composaient alors le pays. Des enfants de la campagne aux employées de compagnies ferroviaires en passant par les travailleurs des champs de coton, les ouvriers obligés de se délocaliser ou des prisonniers, ces clichés dressent le portrait d’une population qui souffre des répercussions des aléas du marché économique mondial.

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Si les images en couleurs n’apportent pas forcément de grandes nouveautés en matière d’informations documentaires, elles rendent les scènes plus frappantes et rapprochent les personnes représentées de notre époque, comme l’indique Peter Walther :

"Les personnes dans ces photos pourraient être nos propres grands-parents. On peut voir les couleurs de leurs vêtements. Tout cela rapporte des informations importantes sur leur quotidien à l’époque."

On se rend compte que, de façon un peu inconsciente, le noir et blanc nous éloigne effectivement de certaines parties de l’histoire. Voir des images en couleurs d’hommes et de femmes noirs travailler dans un champ de coton fait l’effet d’un couperet et rappelle que les démons du passé ne sont jamais bien loin.

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Faro et Doris Caudill, colons, Pie Town, New Mexico, octobre 1940. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Faro et Doris Caudill, colons, à Pie Town, au Nouveau-Mexique, octobre 1940. (© Russel Lee/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Des élèves de l'école rurale, San Augustine County, Texas, octobre 1943. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Des élèves de l’école rurale de San Augustine County, au Texas, octobre 1943. (© John Vachon/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Une échoppe de poissons vivants, aux environs de Natchitoches, Louisiane, juillet 1940. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Une échoppe de poissons vivants, aux environs de Natchitoches, en Louisiane, juillet 1940. (© Marion Post Wolcott/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Marché de Shulman, Union Street S.W., Washington, D.C., 1941. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Marché de Shulman, sur Union Street S.W., à Washington, 1941. (© Louise Rosskam/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Un bonimenteur au sein de la foire de l'Etat du Vermont, à Rutland, en september 1941. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Un bonimenteur de la foire de l’État du Vermont, à Rutland, septembre 1941. (© Jack Delano/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Vue d'ensemble d'un terrain de la compagnie de chemins de fer Chicago and North Western Railway, à Chicago, en décember 1942. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Vue d’ensemble d’un terrain de la compagnie de chemins de fer Chicago & North Western Railway, à Chicago, décembre 1942. (© Jack Delano/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Le magasin de fruits "Eagle" et l'hôtel Capital, à Lincoln, dans l'Etat du Nebraska, en 1942. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Le primeur Eagle et l’hôtel Capital, à Lincoln, dans l’État du Nebraska, en 1942. (© John Vachon/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Des emplyées de la Chicago and North Western Railway déjeûnent dans la salle de pause, à Clinton, dans l'Iowa, en avril 1943. (© New Deal Photography: USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Des employées de la Chicago & North Western Railway déjeunent dans la salle de pause, à Clinton, dans l’Iowa, avril 1943. (© Jack Delano/New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen)

Couverture de New Deal Photography. USA 1935–1943

Couverture de livre New Deal Photography : USA 1935-1943, par Peter Walther, aux éditions Taschen.

Par Lise Lanot, publié le 12/05/2017

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